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Definición y Características de las Empresas Familiares – Fortalezas y Debilidades

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Definición: En este Manual, una empresa familiar será aquella compañía donde la mayoría de los votos está en manos de la familia controladora, incluyendo al fundador(es) que buscan traspasar la empresa a sus descendientes. Las expresiones “empresa familiar”, “compañía familiar”, “compañía propiedad de una familia” y “compañía controlada por una familia” se usarán indistintamente a lo largo de este Manual para referirnos a empresas familiares.

Fortalezas: Varios estudios han demostrado que las empresas familiares superan a sus contrapartes no familiares en términos de ventas, ganancias y otras medidas de crecimiento.[1] Un estudio de Thomson Financial para Newsweek comparó a empresas familiares con rivales en los seis principales índices de Europa y demostró que las empresas familiares superaban en desempeño a sus rivales en todos estos índices, desde el FTSE de Londres al IBEX de Madrid. Thomson Financial creó un índice único para empresas familiares y no familiares en cada país, y los siguió durante 10 años hasta diciembre de 2003. En Alemania, el índice familiar aumentó 206 por ciento, mientras que las acciones de empresas no familiares aumentaron sólo 47 por ciento. En Francia, el índice familiar creció 203 por ciento, mientras que su contraparte aumentó sólo 76 por ciento. Las empresas familiares también superaron en desempeño a sus contrapartes en Suiza, España, Gran Bretaña e Italia.[2]

Este alto desempeño es el resultado de las fortalezas inherentes que tienen las compañías familiares comparadas con sus contrapartes. Algunas de estas fortalezas incluyen:[3]

- Compromiso. La familia –como dueña de la empresa– muestra la mayor dedicación en que su empresa crezca, prospere y sea traspasada a las siguientes generaciones. Como resultado, muchos miembros de la familia se identifican con la empresa y están dispuestos generalmente a trabajar más arduamente y a reinvertir parte de sus ganancias en la empresa para permitirle crecer en el largo plazo. Al tratar con sus clientes de empresas familiares, IFC valora altamente tener un conjunto comprometido de accionistas en el núcleo de compañía.

- Continuidad del Conocimiento. Las familias en empresas hacen que sea una prioridad transmitir su conocimiento, experiencia y habilidades acumulados a las generaciones siguientes. Muchos miembros de la familia se involucran en su empresa familiar desde una edad muy temprana. Esto aumenta su nivel de compromiso y les brinda las herramientas necesarias para dirigir su empresa familiar.

- Confiabilidad y Orgullo. Como las empresas familiares tienen su nombre y reputación asociados con sus productos y/o servicios, se esfuerzan por aumentar la calidad de su producción y por mantener una buena relación con sus socios (clientes, proveedores, empleados, comunidad, etc.).

Debilidades: Tal vez una de las características más frecuentemente citadas de las empresas familiares es que muchas no logran ser sostenibles en el largo plazo. Por cierto, casi dos tercios de las empresas familiares colapsan o son vendidas por el fundador(es) durante su propio período. Sólo entre el 5 y el 15 por ciento continúan hasta la tercera generación en manos de los descendientes del fundador(es).[4]

Este elevado índice de fracasos entre empresas familiares se atribuye a una multitud de razones. Algunas de estas razones son las mismas que podrían hacer que cualquier otra empresa fracase, como una gerencia deficiente, insuficiente capital para financiar el crecimiento, control inadecuado de los costos, la industria y otras condiciones macro. Sin embargo, las empresas familiares también muestran algunas debilidades que son especialmente pertinentes a su naturaleza. Algunas de estas debilidades son:

- Complejidad. Las empresas familiares suelen ser más complejas en términos de gobierno que sus contrapartes debido al agregado de una nueva variable: la familia. Agregar las emociones y los asuntos de la familia a la empresa aumenta la complejidad de los temas que tienen que enfrentar estas empresas. A diferencia de otros tipos de empresas, los miembros de la familia cumplen distintos papeles dentro de su empresa, lo cual a veces puede llevar a una falta de alineación de los incentivos entre todos los miembros de la familia. Este punto será discutido con mayor detalle en la Sección I del Manual. 

- Informalidad. Debido a que la mayoría de las familias conducen sus empresas por su cuenta (al menos durante la primera y segunda generación), suele haber muy poco interés en fijar prácticas y procedimientos comerciales claramente articulados. A medida que la familia y su empresa van creciendo, esta situación puede conducir a muchas ineficiencias y conflictos internos que pueden amenazar la continuidad de la empresa.

Falta de Disciplina. Muchas empresas familiares no prestan la suficiente atención a áreas estratégicas como: la planeación de la sucesión del Director General y otros puestos gerenciales clave, el empleo de miembros de la familia en la compañía y atraer y retener ejecutivos capaces de afuera. El demorar o no tomar en cuenta este tipo de decisiones estratégicas podría llevar al fracaso comercial en cualquier empresa familiar.


[1] Denis Leach and John Leahy, “Ownership Structures, Control and the Performance of Large British Companies”, Economic Journal, 1991.

[2] Newsweek, www.msnbc.msn.com/id/4660477/site/newsweek.

[3] Sir Adrian Cadbury, Family Firms and Their Governance: Creating Tomorrow’s Company from Today’s (Egon Zehnder International, 2000); John Ward, “The Family Business Advantage: Unconventional Strategy”, Families in Business, 2002.

[4] Fred Neubauer and Alden G.Lank, The Family Business: its Governance for Sustainability (Routledge New York, 1998).

Definition: In this Handbook, a family business refers to a company where the voting majority is in the hands of the controlling family; including the founder(s) who intend to pass the business on to their descendants. The terms “family business”, “family firm”, “family company”, “family-owned business”, “family-owned company”, and “family-controlled company” will be used interchangeably throughout the Handbook to refer to family businesses.

Strengths: Several studies have shown that family-owned companies outperform their non-family counterparts in terms of sales, profits, and other growth measures.[1] A Thomson Financial study for Newsweek compared family firms to rivals on the six major indexes in Europe and showed that family companies outperformed their rivals on all of these indexes, from London's FTSE to Madrid's IBEX. Thomson Financial created a unique index for both family and non-family firms in each country, and tracked them over 10 years through December 2003. In Germany, the family index climbed 206 percent, while the non-family stocks increased just 47 percent. In France, the family index surged 203 percent, while its counterpart rose only 76 percent. Family businesses also outperformed their counterparts in Switzerland, Spain, Britain and Italy.[2]

This high performance is the result of the inherent strengths that family businesses have compared to their counterparts. Some of these strengths include:[3]

- Commitment. The family –as the business owner– shows the highest dedication in seeing its business grow, prosper, and get passed on to the next generations. As a result, many family members identify with the company and are usually willing to work harder and reinvest part of their profits into the business to allow it to grow in the long term. In dealing with its family business clients, IFC highly values having a committed set of shareholders at the core of the company.

- Knowledge Continuity. Families in business make it a priority to pass their accumulated knowledge, experience, and skills to the next generations. Many family members get immersed into their family business from a very young age. This increases their level of commitment and provides them with the necessary tools to run their family business.

- Reliability and Pride. Because family businesses have their name and reputation associated with their products and/or services, they strive to increase the quality of their output and to maintain a good relationship with their partners (customers, suppliers, employees, community, etc.).

Weaknesses: Perhaps the most often cited characteristic of family businesses is that many of them fail to be sustainable in the long term. Indeed about two-thirds to three-quarters of family businesses either collapse or are sold by the founder(s) during their own tenure. Only 5 to 15 percent continue into the third generation in the hands of the descendents of the founder(s).[4]

This high rate of failure among family businesses is attributed to a multitude of reasons. Some of these reasons are the same ones that could make any other business fail such as poor management, insufficient cash to fund growth, inadequate control of costs, industry and other macro conditions. However, family businesses also show some weaknesses that are especially relevant to their nature. Some of these weaknesses are:

- Complexity. Family businesses are usually more complex in terms of governance than their counterparts due to the addition of a new variable: the family. Adding the family emotions and issues to the business increases the complexity of issues that these businesses have to deal with. Unlike in other types of businesses, family members play different roles within their business, which can sometimes lead to a non-alignment of incentives among all family members. This point will be discussed in more detail in Section I of the Handbook.

- Informality. Because most families run their businesses themselves (at least during the first and second generations), there is usually very little interest in setting clearly articulated business practices and procedures. As the family and its business grow larger, this situation can lead to many inefficiencies and internal conflicts that could threaten the continuity of the business.

- Lack of Discipline. Many family businesses do not pay sufficient attention to key strategic areas such as: CEO and other key management positions’ succession planning, family member employment in the company, and attracting and retaining skilled outside managers. Delaying or ignoring such important strategic decisions could lead to business failure in any family business.


[1] Denis Leach and John Leahy, “Ownership Structures, Control and the Performance of Large British Companies”, Economic Journal, 1991.

[2] Newsweek, www.msnbc.msn.com/id/4660477/site/newsweek.

[3] Sir Adrian Cadbury, Family Firms and Their Governance: Creating Tomorrow’s Company from Today’s (Egon Zehnder International, 2000); John Ward, “The Family Business Advantage: Unconventional Strategy”, Families in Business, 2002.

[4] Fred Neubauer and Alden G.Lank, The Family Business: its Governance for Sustainability (Routledge New York, 1998).

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